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잘 사는 비결이 뭘까요? 행복에 관한 최장 연구에서 얻은 교훈들

지면으로 보는 Ted 강연 - 로버트 월딩거(Robert Waldinger)

삶에서 무엇이 우리를 건강하고 행복하게 할까요? 지금 당신 미래를 위해 투자한다면 어디에 시간과 에너지를 써야 할까요? 인터넷 세대에게 그들의 가장 중요한 목표가 무엇인지 질문한 최근 조사에서 80%가 넘는 응답자들이 부자가 되는 게 주된 목표라고 대답했습니다. 또 다른 조사에서는 같은 나이대의 젊은이 50%가 명성을 삶의 주요 목표로 꼽았죠. 우리는 일에 열중하라고, 더 몰아붙이고 더 성취하라는 이야기를 끊임없이 듣습니다. 그래서 잘 살기 위해서는 이런 것들을 좇아야 한다는 인상을 가지고 있죠. 하지만 그들이 살아가는 과정 전체를 지켜볼 수 있다면 어떨까요? 10대부터 노년이 될 때까지 무엇이 정말 그들을 행복하고 건강하게 만드는지 연구하면 어떨까요?

우리는 그 일을 했습니다. ‘하버드 성인발달연구’는 아마 성인의 삶에 대한, 역사상 가장 길게 지속된 연구일 것입니다. 우리는 724명의 삶을 75년간 매년 추적하면서 그들의 일, 가정생활, 건강에 대해 질문했습니다. 1938년부터 우리는 두 집단의 삶을 추적했습니다. 첫 번째 집단은 하버드대 2학년생일 때 연구를 시작했습니다. 두 번째 집단은 보스턴 빈민촌의 소년들로, 1930년대 보스턴에서 가장 가난하고 문제 많은 가정에서 특별히 선별했습니다. 그런데 이 10대들은 사회 각계각층의 성인으로 성장했습니다. 공장노동자나 벽돌공이 되기도 하고, 변호사나 의사가 되기도 했습니다. 알코올중독이나 정신분열증에 걸린 사람도 있고, 바닥에서 꼭대기까지 사회계층의 사다리를 올라간 사람도 있습니다. 이들의 삶을 명확하게 파악하기 위해 우리는 질문지만 보내지 않았습니다. 그들의 집에서 면담했습니다. 의사로부터 의료 기록을 받았습니다. 혈액과 두뇌 검사를 하고, 그들의 아이들과도 이야기를 나누었습니다. 그들이 아내와 중요한 관심사에 대해 이야기하는 장면을 동영상으로 담았습니다.

그렇다면 우리가 얻은 결과는 무엇일까요? 75년간의 연구를 통해 얻은 분명한 메시지는 좋은 인간관계가 우리를 더 행복하고 건강하게 만든다는 사실입니다. 그게 전부입니다. 우리는 인간관계에 대한 세 가지 중요한 교훈을 얻었습니다. 첫 번째는 사회적 관계가 우리에게 정말 좋은 역할을 하고, 외로움은 우리를 죽인다는 사실입니다. 가족, 친구, 공동체와 관계를 잘 맺고 있는 사람은 그렇지 않은 사람에 비해 더 행복하고, 육체적으로 건강하고, 더 오래 삽니다. 외로움은 독약과 같은 역할을 합니다. 고립된 생활을 하는 사람들은 행복을 덜 느끼고 건강이나 두뇌 기능이 일찍 감퇴해 단명합니다.

두 번째 교훈은 친구가 몇 명이고 가깝게 지내는지가 아니라 얼마나 질 좋은 관계를 맺고 있는지가 중요하다는 사실입니다. 50세에 사람들과 좋은 관계를 맺고 있는 사람이 80세에 가장 건강했습니다. 친밀하고 좋은 관계가 노화를 막는 완충제 역할을 한 것 같습니다.

세 번째 교훈은 좋은 관계가 우리 육체뿐 아니라 두뇌도 보호한다는 사실입니다. 어려울 때 다른 사람에게 의지할 수 있다고 느끼는 관계를 맺고 있는 사람의 기억력은 오랫동안 잘 유지됩니다. 성인으로서 첫걸음을 시작한 세대는 잘 살기 위해서 명성과 부, 뛰어난 성취를 이뤄야 한다고 믿습니다. 하지만 75년에 걸친 우리 연구는 가족, 친구, 공동체와의 관계를 중시했을 때 가장 잘 살았다고 말해줍니다. 좋은 삶은 좋은 관계로 구축됩니다.



What makes a good life?
Lessons from the longest study on happiness


What keeps us healthy and happy as we go through life? If you were going to invest now in your future best self, where would you put your time and your energy? There was a recent survey of millennials asking them what their most important life goals were, and over 80 percent said that a major life goal for them was to get rich. And another 50 percent of those same young adults said that another major life goal was to become famous. And we're constantly told to lean in to work, to push harder and achieve more. We're given the impression that these are the things that we need to go after in order to have a good life. But what if we could watch entire lives as they unfold through time? What if we could study people from the time that they were teenagers all the way into old age to see what really keeps people happy and healthy?

We did that. The Harvard Study of Adult Development may be the longest study of adult life that's ever been done. For 75 years, we've tracked the lives of 724 men, year after year, asking about their work, their home lives, their health. Since 1938, we've tracked the lives of two groups of men. The first group started in the study when they were sophomores at Harvard College. And the second group that we've followed was a group of boys from Boston's poorest neighborhoods, boys who were chosen for the study specifically because they were from some of the most troubled and disadvantaged families in the Boston of the 1930s. And then these teenagers grew up into adults who entered all walks of life. They became factory workers and lawyers and bricklayers and doctors. Some developed alcoholism. A few developed schizophrenia. Some climbed the social ladder from the bottom all the way to the very top. To get the clearest picture of these lives, we don't just send them questionnaires. We interview them in their living rooms. We get their medical records from their doctors. We draw their blood, we scan their brains, we talk to their children. We videotape them talking with their wives about their deepest concerns.

So what have we learned? The clearest message that we get from this 75-year study is this: Good relationships keep us happier and healthier. Period. We've learned three big lessons about relationships. The first is that social connections are really good for us, and that loneliness kills. It turns out that people who are more socially connected to family, to friends, to community, are happier, they're physically healthier, and they live longer than people who are less well connected. And the experience of loneliness turns out to be toxic. People who are isolated find that they are less happy, their health declines earlier, their brain functioning declines sooner and they live shorter lives.

So the second big lesson that we learned is that it's not just the number of friends you have, and it's not whether or not you're in a committed relationship, but it's the quality of your close relationships that matters. The people who were the most satisfied in their relationships at age 50 were the healthiest at age 80. And good, close relationships seem to buffer us from some of the slings and arrows of getting old. And the third big lesson is that good relationships don't just protect our bodies, they protect our brains. It turns out that the people who are in relationships where they really feel they can count on the other person in times of need, those people's memories stay sharper longer. Many of our men when they were starting out as young adults really believed that fame and wealth and high achievement were what they needed to go after to have a good life. But over and over, over these 75 years, our study has shown that the people who fared the best were the people who leaned in to relationships, with family, with friends, with community. The good life is built with good relationships.

강연자 - 로버트 월딩거(Robert Waldinger)

정신과 의사이자 정신분석 전문가로, ‘하버드 성인발달연구’의 책임자이다.
  • 2016년 02월호
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