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미래의 당신에 대한 심리학

지면으로 보는 Ted 강연 - 댄 길버트(Dan Gilbert)

인생의 모든 단계에서 우리는 삶에 중대한 영향을 끼칠 결정을 한다. 그 결과 막상 그런 사람이 되었을 때 우리가 결정한 것에 늘 만족하는 것은 아니다. 젊은이들은 10대 때 상당한 돈을 들여서 했던 문신을 제거하느라 또 상당한 돈을 쓴다. 중년은 젊을 때 서둘러서 했던 결혼을 깨기 위해 서둘러 이혼한다. 노인은 중년 때 얻으려 애썼던 것을 버리려 애쓴다. 심리학자로서 나의 마음을 사로잡은 질문은 우리는 왜 미래에 그렇게 쉽게 후회할 결정을 하느냐는 것이다.

내 생각에 그 이유 중 하나는 우리가 시간의 힘에 대해 근본적으로 오해하고 있기 때문이다. 여러분 모두 생애주기에 따라 변화율이 낮아진다고 알고 있다. 당신 아이는 분 단위로 바뀌는 것 같지만 부모님은 연 단위로 바뀌는 것 같을 것이다. 그렇다면 질주하듯 빠르게 변하다 기어가듯 천천히 변화하기 시작하는 획기적인 시점은 언제일까? 10대? 중년? 아니면 노년일까? 대부분 사람들은 ‘지금’이라고 답한다. 우리의 개인사는 지금 막 완성되어 언제나 그렇게 되리라 생각했던 사람이 되었고, 그다음에는 내내 그렇게 살 것이라고 우리 모두 착각하고 있다.

그런 주장을 뒷받침하는 데이터를 보여주겠다. 시간에 따라 변화하는 사람들의 가치관에 대한 연구다. 여기 세 가지 가치가 있다. 사람들은 세 가지 모두를 가지고 있지만 성장하고 나이 들면서 무슨 가치를 더 중시하는지는 바뀐다는 사실을 알 것이다. 우리는 수천 명의 사람들에게 질문했다. 절반의 사람들에게는 앞으로 10년 동안 그들의 가치관이 얼마나 바뀔지 예측해달라고 했고, 나머지 절반의 사람들에게는 지난 10년 동안 가치관이 얼마나 달라졌는지 물었다. 18세에서 68세까지 모든 연령대에서 사람들은 앞으로 10년 동안 겪게 될 변화를 지나치게 과소평가했다. 우리는 이것을 ‘역사의 끝’ 착각이라 부른다.

가치관만이 아니다. 예를 들어 성격같이 다른 모든 것도 마찬가지다. 여러분도 알다시피 최근 심리학자들은 성격에 5가지 차원이 있다고 주장한다. 신경증, 경험에 대한 개방성, 친절함, 외향성, 그리고 성실성이다. 우리는 또다시 앞으로 10년 동안 당신의 성격이 얼마나 바뀔 것 같은지 묻고, 10년 동안 얼마나 바뀌었는지도 물었다. 그 결과, 어떤 연령대에서든 앞으로 10년 동안 자신의 성격이 얼마나 많이 변화할지 과소평가한다는 사실을 발견했다.

사람들에게 좋아하는 것과 싫어하는 것, 그들의 기본적인 선호를 물을 수도 있다. 예를 들어 제일 친한 친구, 좋아하는 휴가, 취미, 좋아하는 음악을 말하게 한다. 그리고 절반의 사람들에게 “이런 것들이 앞으로 10년 동안 변할까?”를 묻고, 나머지 절반에게는 “지난 10년 동안 변화해왔는가?”를 묻는다. 사람들은 10년 후에도 지금과 같은 친구에, 지금과 같은 휴가를 가장 즐길 거라고 예측한다. 그런데 그들보다 열 살이 많은 사람들은 하나같이 “안 그래요. 정말 많이 바뀌었어요”라고 말한다.

이런 일이 왜 일어날까? 왜냐하면 우리는 대부분 10년 전을 기억할 수는 있지만 앞으로 어떤 사람이 될지는 상상하기 어려워 변화가 일어나지 않을 것이라고 잘못 생각하기 때문이다. 핵심은 시간이 강력한 힘을 가지고 있다는 사실이다. 시간은 우리가 선호하는 것들을 바꾸어놓는다. 우리의 가치관을 새로 형성한다. 우리의 성격을 달라지게 한다.

우리 대부분은 현재를 마법의 시간처럼 여긴다. 연대표에서 중요한 변화가 일어나는 분수령, 우리가 마침내 우리 자신이 되는 순간으로 여긴다. 완성되었다고 잘못 생각하고 있지만, 인간은 언제나 진행 중인 작품이다. 지금 현재의 당신은 순식간처럼 일시적이고, 이제껏 그래왔듯 임시적이다. 당신 삶에서 변치 않는 것은 모든 것이 변한다는 사실뿐이다.



The psychology of your future self

At every stage of our lives we make decisions that will profoundly influence the lives of the people we're going to become, and then when we become those people, we're not always thrilled with the decisions we made. So young people pay good money to get tattoos removed that teenagers paid good money to get. Middle-aged people rushed to divorce people who young adults rushed to marry. Older adults work hard to lose what middle-aged adults worked hard to gain. The question is, as a psychologist, that fascinates me is, why do we make decisions that our future selves so often regret?

I think one of the reasons is that we have a fundamental misconception about the power of time. Every one of you knows that the rate of change slows over the human lifespan, that your children seem to change by the minute but your parents seem to change by the year. But what is the name of this magical point in life where change suddenly goes from a gallop to a crawl? Is it teenage years? Is it middle age? Is it old age? The answer for most people, is now. All of us are walking around with an illusion that our personal history has just come to an end, that we have just recently become the people that we were always meant to be and will be for the rest of our lives.

Let me give you some data to back up that claim. So here's a study of change in people's personal values over time. Here's three values.

Everybody here holds all of them, but you probably know that as you grow, as you age, the balance of these values shifts. We asked thousands of people. We asked half of them to predict for us how much their values would change in the next 10 years, and the others to tell us how much their values had changed in the last 10 years. At every age, from 18 to 68 in our data set, people vastly underestimated how much change they would experience over the next 10 years. We call this the "end of history" illusion.

Now it's not just values. It's all sorts of other things. For example, personality. Many of you know that psychologists now claim that there are five fundamental dimensions of personality: neuroticism, openness to experience, agreeableness, extraversion, and conscientiousness. Again, we asked people how much they expected to change over the next 10 years, and also how much they had changed over the last 10 years, and what we found that at every age, people underestimate how much their personalities will change in the next decade.

You can ask people about their likes and dislikes, their basic preferences. For example, name your best friend, your favorite kind of vacation, what's your favorite hobby, what's your favorite kind of music. People can name these things. We ask half of them to tell us, "Do you think that will change over the next 10 years?" and half of them to tell us, "Did that change over the last 10 years?" People predict that the friend they have now is the friend they'll have in 10 years, the vacation they most enjoy now is the one they'll enjoy in 10 years, and yet, people who are 10 years older all say, "Eh, you know, that's really changed."

Why does this happen? Because most of us can remember who we were 10 years ago, but we find it hard to imagine who we're going to be, and then we mistakenly think that it's not likely to happen. The bottom line is time is a powerful force. It transforms our preferences. It reshapes our values. It alters our personalities.

It's as if, for most of us, the present is a magic time. It's a watershed on the timeline. It's the moment at which we finally become ourselves. Human beings are works in progress that mistakenly think they're finished. The person you are right now is as transient as fleeting and as temporary as all the people you've ever been. The one constant in our life is change.

강연자 - 댄 길버트(Dan Gilbert)

하버드대학 심리학과 교수로 세계적인 베스트셀러 《Stumbling on Happiness》의 저자다.
  • 2015년 02월호
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